Han lå på toppen af hitlisterne foran etablerede navne, da krisen slog ned, og alt gik i stå

Sangeren Nicklas Sahl med rødder i Hadsten fik en ønskestart på karrieren. Men corona-pandemien satte den brat på pause, og det førte til en livsomvæltende proces for ham.

Nicklas Sahl havde aldrig i sit liv været så nervøs, som han var i det øjeblik.

Han stod alene på scenen i Operaen i København, 21 år gammel, og stirrede ud over en fyldt sal. På de forreste rækker sad en masse kendte mennesker og stirrede tilbage på ham.

Det var i starten af hans karriere, og han skulle synge ’New Eyes’, som var hans anden singleplade, der havde toppet hitlisterne på under ét år.

Succesen havde regnet ned over ham i det første år af hans karriere. Det hele var gået så hurtigt, at det havde været svært at følge med. Og nu optrådte han i sit første store tv-show, TV 2's nytårskavalkade ’De største øjeblikke’, som en af årets nye stjerner.

Nicklas Sahl optræder i Operaen til TV 2-showet 'De største øjeblikke'.
Nicklas Sahl optræder i Operaen til TV 2-showet 'De største øjeblikke'. Foto: TV2

I det øjeblik på scenen var det svært for ham at forestille sig, hvad der ville ske fremover. Kunne succesen virkelig fortsætte og bare vokse sig større og vildere?

Det kunne den, og det gjorde den.

Men at det kunne gå lige så brat ned, som det var gået op, og at han blot et års tid senere ville stå i en helt anden situation, det havde han ingen anelse om.

Fireårig med stjernedrømme

Drømmen om at stå på en scene og optræde med sin egen musik boede i Nicklas Sahl, allerede da han var helt lille.

Første gang han forelskede sig i en guitar, var han fire år gammel. Det var en legetøjsguitar af plastic.

Senere opdagede en pædagog i 0. klasse hans store interesse for musik og forærede ham sin aflagte guitar i julegave. Det blev startskuddet til, at hans forældre gav ham lov til at begynde til guitarundervisning. Og så var han solgt.

Nicklas Sahl begyndte at optræde allerede som barn, da han gik på musikskole.
Nicklas Sahl begyndte at optræde allerede som barn, da han gik på musikskole. Foto: Privatfoto

- Et af de første numre, jeg lærte at spille rigtigt, var guitar-introen til ’Let Your Fingers Do The Walking’. Det var på opfordring af min far, som var helt vild med det nummer og med bandet Sort Sol, der havde skrevet det, fortæller Nicklas Sahl.

Da den lille Nicklas kom hjem og optrådte med nummeret for sin far, fik han masser af ros og anerkendelse. En succesoplevelse, der stadig sidder i ham i dag.

Og næsten to årtier senere skulle et skæbnetræf bringe netop Sort Sol-forsangeren, den nu 63-årige Steen Jørgensen, sammen med den 25-årige Nicklas Sahl i TV 2-programmet ’Toppen af poppen’. Her fortolker de hinandens og en række andre kunstneres numre.

Musikken blev det sted, hvor han kunne brillere og udfolde sig på sine egne præmisser, og hvor han fandt sin identitet.

Efter folkeskolen kom han på Mellerup Musikefterskole, hvor han kunne fordybe sig i musikken, og i gymnasiet spillede han i et festband med nogle kammerater og tjente penge på at tage ud at optræde med kopinumre.

En lidt ældre og koncentreret Nicklas Sahl under en optræden på musikefterskolen.
En lidt ældre og koncentreret Nicklas Sahl under en optræden på musikefterskolen. Foto: Privatfoto

Sideløbende skrev han på sine egne sange – i håbet om en fremtidig solokarriere.

Og det skulle snart vise sig, at hans sange kunne noget helt særligt.

En anden planet

I sommeren 2017 – lige efter gymnasiet – tog Nicklas Sahl det store spring at flytte til København.

For ham var det en kæmpe omvæltning at komme direkte fra den lille, østjyske by Hadsten, hvor alle stort set havde samme livsvilkår, til pludselig at befinde sig i en støjende storby med en rig mangfoldighed af mennesker og kulturer.

Faktisk havde han det som om, at han var flyttet til en anden planet. Sådan som han også senere beskrev det i sangen ’Planets’, der var titelnummeret på hans første EP.

Nicklas Sahl i vennen og medmusikanten Birk Storms studie på Nørrebro i København.
Nicklas Sahl i vennen og medmusikanten Birk Storms studie på Nørrebro i København. Foto: Privatfoto

Heldigvis boede en af hans rigtig gode venner derovre: Hans samarbejdspartner og fortrolige, produceren Birk Storm, som han havde arbejdet meget sammen med, siden de mødtes, da Nicklas gik i 2.g.

Meget af tiden tilbragte han derfor i Birks musikstudie på Nørrebro, hvor de sammen arbejdede på at videreudvikle de sangskitser, som han havde skrevet i efterskole- og gymnasietiden.

I starten af 2018 begyndte makkerparret at pitche nogle af sangene til forskellige pladeselskaber. Birk Storm kendte til branchen og trådte ind i rollen som manager.

Efter lidt snakke forskellige steder tilbød Warner en kontrakt, og efter lidt forhandling sprang Nicklas til. Det var første skridt mod drømmen som musiker, og det var følelsen af at være på rette vej.

De første to singleudgivelser, ’Hero’ og ’New Eyes’, blev begge kæmpe radiohits.

’Hero’ blev udnævnt til ’P3's uundgåelige’, og dermed var Nicklas Sahl etableret som en af de nye, upcoming musiktalenter.

Herfra gik det lynhurtigt.

Allerede før sangene var officielt udgivet, var han blevet booket til at optræde på sommerens Smuk Fest.

Han blev hvirvlet ind i musikbranchens hektiske verden. En verden, hvor hitlisteplaceringer og indtjening var i fokus.

Alting var spændende, og det nye liv bød på et utal af photoshoots, interviews, tøj-styling og promoture.


Fan bliver fotograferet sammen med Nicklas Sahl under en pr-turné i Asien.
Fan bliver fotograferet sammen med Nicklas Sahl under en pr-turné i Asien. Foto: Privatfoto

Den 21-årige stjernespire fortæller, at han nød hvert sekund af sin vilde karrierestart, mens han forsøgte at leve op til alt det, der blev forventet af ham. Blandt andet ture til Sverige, Norge og Tyskland, og en pr-turné i Asien.

Men det skulle blive vildere endnu.

Invitation fra USA

Et par måneder efter at Nicklas Sahl havde stået på scenen i Operaen til sit første, store tv-show, ’De største øjeblikke’ i december 2018, var der bud efter ham fra USA.

Præsidenten for det store, prestigefyldte pladeselskab Atlantic Records ville gerne se ham i sit studie i Los Angeles og høre nogle af hans numre.

Det var kæmpestort, og Nicklas husker, at det føltes som en mulig åbning til den store, internationale drøm, han havde haft så længe.

Følelsen af at være en vigtig person fik han da også bekræftet, da han i marts 2019 ankom til det store studiekompleks i LA.

- Da jeg kom ind i bygningen, så jeg Bruno Mars (amerikansk sanger, sangskriver og producer, red.) stå i et af de lokaler, vi gik igennem. Jeg er jo stor fan af hans musik, så der synes jeg sgu alligevel, at det blev lidt vildt, siger Nicklas Sahl.

Mødet med pladeselskabets præsident gik rigtig fint. Nicklas Sahl spillede nogle sange for ham, og Atlantic Records-præsidenten sagde, at det lød godt, og at han ville holde øje med ham.

Efterfølgende tog Nicklas Sahl videre til Nashville, hvor han deltog i nogle planlagte sessions med en række erfarne og dygtige sangskrivere.

Det kom der et frugtbart samarbejde ud af, og det unge, danske sangtalent kunne tage en bunke sange med hjem i kufferten og arbejde videre med dem, hvis han fik lyst til at bruge dem på sit kommende album.

Nicklas Sahl vandt prisen som 'Bedste danske navn' over etablerede navne som Lukas Graham og Mø ved MTV European Music Awards i 2019.
Nicklas Sahl vandt prisen som 'Bedste danske navn' over etablerede navne som Lukas Graham og Mø ved MTV European Music Awards i 2019. Foto: Privatfoto

I begyndelsen af 2020 havde Nicklas Sahl færdiggjort sit første hele album, ’Unsolvable’, som indeholdt en række af de sange, der var blevet til i samarbejde med udenlandske sangskrivere.

Heriblandt sangen 'Four Walls’, der toppede radiohitlisterne som en suveræn nummer 1.

Nicklas Sahl glædede sig til, at han nu skulle ud på alverdens scener og optræde med alle sine nye numre.

Sådan kom det imidlertid ikke til at gå.

Krisen rammer, og alting ændrer sig

Efter to forrygende år, hvor Nicklas Sahl surfede på en konstant voksende succesbølge, blev al den larmende aktivitet pludselig erstattet af stilstand og isolation.

Det skete, da corona-pandemien lukkede både Danmark og resten af verden ned i marts 2020.

Nogle måneder efter skulle han udgive sit album, og selvom han brændte for at præsentere det for sit publikum til allerede bookede festivaler i Tyskland, USA og Danmark, begrænsede den altoverskyggende pandemi mulighederne for dette. Det var som om, at alting gik i stå.

Fra at have været omgivet af mennesker konstant sad han nu alene i sin lejlighed, isoleret fra omverdenen.

Pludselig var der masser af tid til at reflektere over de seneste par års vilde karriereforløb.

- Det gik op for mig, at det hele nok var gået lidt for hurtigt. Mine ambitioner om at blive verdensstjerne havde fortrængt alt andet i mit liv. For første gang begyndte jeg at tvivle på min fremtid som musiker, siger Nicklas Sahl.

Var han overhovedet god nok til at skrive sange, som kunne blive verdenshits og imponere typer som Bruno Mars og ham Atlantic Records-præsidenten? Efter besøget i USA havde han intet hørt fra ham.

Den plade, han lige havde lavet, bestod jo primært af sange, som han havde skrevet i samarbejde med andre. Var hans karriere i virkeligheden ved at slutte?

Og hvem var han egentlig, hvis han ikke længere var musikeren Nicklas Sahl, men bare Nicklas?

Han følte sig tom og uklar. De mange tanker fyldte meget.

Han ringede til sin gode ven og manager Birk Storm for at få luft for sine frustrationer. Hvad skulle han gøre?

Birk foreslog, at han måske skulle søge hjælp hos en psykolog.

Om ikke andet så for at forebygge, at det blev værre.

Skrøbeligt fundament

Det var grænseoverskridende at kontakte en psykolog. Det var noget, han aldrig havde troet, at han skulle gøre.

Men han kunne mærke, at han havde brug for hjælp til at få styr på det store tomrum, som var opstået i hans liv, efter at musikkarrieren var blevet sat på ubestemt pause.

Han måtte finde ud af, hvad der egentlig var vigtigt for ham. Både i hans liv og i hans musik.

- Samtalerne med psykologen fik mig til at indse, at fundamentet for min musikkarriere var blevet for skrøbeligt. At det byggede på nogle forkerte værdier. At det i de seneste år var kommet til at handle for meget om hitlisteplaceringer og forventninger.

Ting, som han ikke selv kunne styre, og som ikke havde haft nogen betydning for ham, før han fik en pladekontrakt.

Isolationen og stilstanden under corona-nedlukningen påvirkede Nicklas Sahl meget.
Isolationen og stilstanden under corona-nedlukningen påvirkede Nicklas Sahl meget. Foto: Privatfoto

Han indså også, at han var blevet rodløs i sit private liv. At han manglede en base, efter at han var flyttet til København væk fra alt det, han kendte.

- Det gik op for mig, hvorfor det er så vigtigt at holde fast i familien og de gamle venner. For det er dem, der altid har én, også når musikken ikke går helt, som jeg ønsker. Det giver tryghed at høre til et sted, også i de perioder, hvor man ikke lige føler, hører til i musikbranchen, siger Nicklas Sahl.

Corona-nedlukningen betød, at han havde masser af tid til at samle op på de gamle relationer, som han havde forsømt i de senere år, hvor han havde været travl med at opbygge sin karriere og jage nye kontakter.

Men hvad musikken angik, valgte han den helt modsatte strategi.

Nicklas Sahl tog alene ud i et sommerhus, der lå et øde sted ved en sø, så han kunne få ro til at skabe den musik, der var rigtig for ham nu.

Som et led i processen anskaffede han sig en lille bog, hvor han besluttede sig for, at han kun måtte skrive ting ned, der var vigtige for ham. Det skulle fungere som et pejlemærke for ham – både personligt og i hans sangskrivning.

- Jeg fortalte mit pladeselskab, at det ville blive en anderledes albumproces denne gang. At de ikke ville høre fra mig, før jeg havde skrevet alle sangene til mit kommende album, lyder det fra Nicklas Sahl.

Han ville tage afstand til alle de holdninger og forventninger, der var omkring ham. Musikken var for vigtig til at lade det hele stå og falde med tilfældigheder, han ikke selv kunne styre.

Han ville tilbage til rødderne af sin musikerdrøm, fordi det er i musikken, han altid har følt sig hjemme.

Nicklas Sahl i sommerhus for at skrive sange under corona-nedlukningen.
Nicklas Sahl i sommerhus for at skrive sange under corona-nedlukningen. Foto: Privatfoto

For Nicklas Sahl har hele det forløb, som han gennemgik under corona-krisen, været en rejse, som han har lært meget af, og som han har kunnet bruge kreativt.

Helt konkret er der kommet et nyt album ud af det, ’God Save the Dream’, som blev udgivet i foråret.

En af sangene på albummet hedder ’Fine On Your Own’. Den handler, ifølge Nicklas Sahl, lige præcis om det der med at turde stole på sig selv, og at så længe man gør noget ud fra det, som faktisk betyder noget for en selv, så kan det som sådan ikke mislykkes.

- Jeg ved ikke, om jeg har ”fundet mig selv”. Men jeg føler, at jeg i løbet af processen har fundet ud af, hvor jeg gerne vil hen. Jeg vil gerne føle mig god nok. Også i de perioder, hvor den der succesbølge ikke lige er under mit surfbræt, siger han.

Fremover vil han ikke være afhængig af andres bekræftelse. Han vil stole på sin egen dømmekraft og følge sin egen udvikling i sit eget tempo. Både i sit professionelle og private liv.

Hvad angår drømmen om udlandet, så arbejder Nicklas Sahl og hans hold stadig med at slå igennem uden for det danske marked.

Om et par uger drager han på turné i Tyskland, hvor han varmer op for en stor, tysk popstjerne. I foråret 2023 har han sin første headliner-turné (det vil sige, at han selv er hovednavnet, red.) i Tyskland.

Nicklas Sahl har også fået en anden holdning til dét at gå til psykolog.

I dag betragter han det som en form for selvforkælelse. En slags massage til at løsne op for ”mentale myoser”, som han udtrykker det.

Han taler stadig med sin psykolog indimellem, når behovet melder sig, og det føler han sig sikker på, at han vil fortsætte med i resten af sit liv.

Fordi livet med store drømme kræver, at han kan stå imod de udfordringer, det bringer med sig.

Se 'Toppen af poppen' lige nu på TV 2 PLAY - eller søndage klokken 20.00 på TV 2 (11. september dog først kl. 23.00).